Guillermo C. Townsend
l896–l982

Impulsor de la investigación lingüística entre los grupos minoritarios y defensor de su dignidad cultural

Recopilado por Carlos Hibbard


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Distinciones recibidas por Townsend y sus actividades durante los años posteriores de su vida

Los Townsend, a través de once viajes a la entonces Unión Soviética, estudiaban el sistema ejemplar de educación bilingüe de muchas escuelas primarias y secundarias. Los Townsend, a través de once viajes a la entonces Unión Soviética, estudiaban el sistema ejemplar de educación bilingüe de muchas escuelas primarias y secundarias.

Townsend dictó clases sobre lingüística en las dos universidades más antiguas del hemisferio occidental: la Universidad Nacional Autónoma de México y la Universidad Nacional Mayor de San Marcos del Perú. En 1966 la Universidad de San Marcos le otorgó la distinción de Doctor Honoris Causa. Además recibió condecoraciones de cinco gobiernos latinoamericanos. En 1972 Townsend fue proclamado “Benefactor de las Poblaciones Lingüísticamente Aisladas de América” por el Séptimo Congreso Indigenista Interamericano. El documento fue firmado por el Dr. Galo Plaza, Secretario General de la Organización de Estados Americanos.

Por muchos años Townsend estaba interesado en el área geográfica del Cáucaso en la entonces Unión Soviética, un territorio único en su gran diversidad lingüística. Bajo los auspicios de la Academia de Ciencias de la Unión Soviética, Townsend y su esposa viajaron por toda esa región así como por otras. Sus viajes comprendieron muchas visitas a instituciones educativas y lingüísticas y fueron la base para el libro de Townsend THEY FOUND A COMMON LANGUAGE (publicado en 1972 por Harper & Row, New York y posteriormente publicado en castellano por la Secretaría de Educación Pública de México.) La gran experiencia de Townsend en educación bilingüe en Guatemala, México y Sudamérica, lo hizo merecedor de un amplio reconocimiento y respeto evidenciados por una invitación a presentar un discurso sobre educación bilingüe ante el Congreso de la UNESCO en octubre de 1972 en Turkmenia, Asia Central. Como consecuencia de su optimista presentación allí, el presidente de Pakistán invitó a los Townsend a visitar su país al año siguiente como huéspedes oficiales de su gobierno para asesorar a los educadores con respecto a los problemas complejos que enfrentan en ese país debido al multilingüismo.

El Dr. Guillermo Townsend, desde el principio de la obra en el Perú, insistía en que el personal del ILV tuviera comunicación por radio para asegurar su seguridad mientras vivia y estudiaba en aldeas aisladas. El Dr. Guillermo Townsend, desde el principio de la obra en el Perú, insistía en que el personal del ILV tuviera comunicación por radio para asegurar su seguridad mientras vivia y estudiaba en aldeas aisladas.

En retrospección, apenas se tiene que señalar que durante su larga carrera Townsend no era de los que se sentaban en una oficina. Habitualmente estaba en el campo con los obreros al calor de los hechos. Guatemala fue su campo de acción de 1917 a 1934; México lo fue de 1935 a 1946; Perú lo fue de 1946 a 1963; y Colombia de 1963 a 1968. Después de 1968 Townsend y su esposa realizaron once viajes desde su hogar en Carolina del Norte, EE. UU., a la entonces Unión Soviética.

No obstante, de una u otra manera encontró tiempo para escribir. Su inspiración procedió de su constante envolvimiento en el desarrollo social. Como se ha mencionado previamente, su primer libro fue la biografía del General Lázaro Cárdenas de México, escrita en el año 1952. Este libro describe los grandes cambios sociales que tuvieron lugar durante el régimen de Cárdenas como presidente. Sus folletos, tales como “The Truth About Mexico´s Oil” (1940) de 86 páginas, tratan asuntos más populares; también escribió muchos artículos para la prensa. Sus otras publicaciones se encuentran anotadas en la bibliografía presentada a continuación.

A través de 50 años como director-mentor del personal del ILV, el Dr. Townsend viajaba mucho.  En la foto Townsend disfruta de la compañia de un grupo minoritario de Papua Nueva Guinea (1969). A través de 50 años como director-mentor del personal del ILV, el Dr. Townsend viajaba mucho. En la foto Townsend disfruta de la compañia de un grupo minoritario de Papua Nueva Guinea (1969).

Townsend fue una combinación extraordinaria de idealista y trabajador social con los pies puestos firmemente en la tierra – una mezcla que algunas veces asombraba a sus amigos y confundía a sus oponentes. Fue exitoso a la luz de sus propósitos declarados, y esos logros le trajeron aclamación a nivel internacional. Pero él atribuía este éxito no a sí mismo sino al poder de Dios a quien constantemente buscaba para que lo fortaleciera, pues consideraba insignificantes los esfuerzos de un hombre cualquiera frente a las necesidades tan vastas del mundo.

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