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Detalle del códice Nuttall
Confusión en el uso de los nombres
“maya” y “mayo”

La gran familia maya o mayance, como el imperio maya que se conoce con ese mismo nombre, se ubica en la parte más al sureste de México y en Guatemala. Dentro de esa familia, al maya yucateco también se le llama por ese nombre. El mayo, en contraste, es una lengua yuto-nahua de la familia taracahita, y se habla al noroeste de la república, en la cuenca del río Mayo, en los estados de Sonora y Sinaloa. En el siguiente mapa se indica la ubicación de los territorios tradicionales de estas lenguas.


Ubicación de las lenguas maya y mayo en México

La lengua maya yucateca (código yua de la ISO) es hermana del lacandón, y prima hermana del ch'ol, chontal de Tabasco, huasteco, tojolabal, tzeltal y tzotzil, además de las lenguas chujeana-k'anjobales y quicheana-mameanas de Guatemala.


El mayo (código mfy de la ISO) es lengua hermana del mejor conocido idioma yaqui (yaq); se calcula que hay aproximadamente un 80% de inteligibilidad mutua. En los dos casos la gente se llama a sí misma y a su lengua yoreme(m) en vez de mayo o yaqui.

La etimología de “maya” y “mayo”

El caso de maya y mayo es el único en que la semejanza de los nombres parece ser un accidente total, con dos nombres provenientes de dos fuentes muy distintas y con una semejanza fonética que no tiene que ver con ninguna semejanza de significado en la lengua que se usó para nombrarlos.


La etimología del nombre “maya” es dudosa. Posiblemente viene de la palabra ma'ya'ab, que quiere decir ‘poco(s)’, es decir ‘donde viven pocos’, o de la palabra ma'yaan ja' ‘(lugar) sin agua’, o de máay ja' ‘(lugar de) agua sedimentada’. Sea cual sea la etimología verdadera, el nombre llegó a designar el Mayab, el área ahora conocida como la península de Yucatán. Otras formas de la palabra hacen referencia a la gente del Mayab, a su lengua, a la familia de lenguas y a las civilizaciones relacionadas con ellos.


Los mayos (o yoremem) aparentemente recibieron su nombre español por el hecho de que su territorio tradicional era a lo largo del Río Mayo del estado de Sonora. No queda claro cómo el río recibió su nombre. Posiblemente viene del nombre del mes; tal vez se nombró así porque fue descubierto o nombrado en el mes de mayo.




La imagen al principio de esta página es un fragmento del códice Nuttall, por cortesía de Tom Frederiksen, y es usada con el permiso correspondiente.