fonema, fonémico: Un fonema es un sonido que contrasta con otros sonidos de una lengua. Las distinciones entre fonemas (es decir, las que causan contraste) son diferencias fonémicas.

Dos sonidos que tienen una diferencia en su pronunciación difieren fonéticamente, pero si esa diferencia no produce contraste no es fonémica sino alofónica. Por ejemplo: en español la n de "mando" y la de "mango" difieren fonéticamente (la primera es apical [n] y la otra es velar []). Pero esa diferencia no es fonémica: en el sistema del español el contraste es llevado por la consonante siguiente (d vs. g), y la n varía su pronunciación según la articulación de esa consonante. Así, decimos que hay un solo fonéma /n/, la cual tiene dos alófonos, [n] y []. (A veces los fonemas se encierran entre diagonales [4].)

Los pares mínimos son especialmente importantes para establecer que una distinción es fonémica. En general cada fonema debe representarse en una ortografía práctica por un grafema distinto (p.ej.: una letra del alfabeto), pero las diferencias entre sus alófonos no deben representarse. [inglés: phoneme, phonemic]